MIT vence uma batalha por justiça contra a Iniciativa da China
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MIT vence uma batalha por justiça contra a Iniciativa da China

Gang Chen, professor do MIT (EUA), foi um dos cientistas mais proeminentes acusados pela Iniciativa da China, um esforço do Departamento de Justiça americano destinado a combater a espionagem econômica e as ameaças à segurança nacional.

*Este artigo foi atualizado depois que as acusações foram oficialmente retiradas, e para incluir declarações do Dr. Gang Chen, Rachael Rollins, procuradora do distrito de Massachusetts (EUA) e o presidente do MIT, L. Rafael Reif.

O Departamento de Justiça dos EUA apresentou uma petição para rejeitar todas as acusações contra o professor de engenharia mecânica e nanotecnologia do MIT (Massachusetts Institute of Technology), Gang Chen, quase um ano depois de indiciá-lo de supostamente ocultar o financiamento e seus vínculos com entidades chinesas.

Desde o início, Chen manteve sua inocência, enquanto o MIT havia indicado que ele estava trabalhando para estabelecer uma colaboração de pesquisa em nome da instituição e que o financiamento em questão era na verdade para a universidade e não para Chen pessoalmente. O MIT também pagou por sua defesa. (MIT Technology Review é financiado pela universidade, mas permanece editorialmente independente.)

“A retirada das acusações criminais contra Gang Chen é resultado de nossa investigação contínua”, disse a procuradora do distrito de Massachusetts (EUA) Rachael Rollins em um comunicado após o arquivamento. “Por meio desse esforço, obtivemos recentemente informações adicionais relacionadas às supostas omissões do professor Chen no contexto do processo de revisão de subsídios em análise neste caso. Após uma avaliação cuidadosa dessas novas informações e considerando todas as evidências, nosso escritório concluiu que não podemos mais manter nosso ônus da prova no julgamento”.

“O governo finalmente reconheceu o que dissemos o tempo todo: o professor Gang Chen é um homem inocente”, disse Robert Fisher, advogado de defesa de Chen, em um comunicado. “Nossa defesa nunca se baseou em nenhuma tecnicalidade legal. Gang não cometeu nenhum dos crimes de que foi acusado. Ponto final. Ele nunca esteve em um programa de talentos. Ele nunca foi um cientista estrangeiro trabalhando a mando de Pequim (China). Ele revelou tudo o que deveria divulgar e nunca mentiu para o governo ou qualquer outra pessoa”.

De sua parte, Chen disse: “Embora eu esteja aliviado que minha provação tenha acabado, estou ciente de que essa Iniciativa da China terrivelmente equivocada continua a trazer medo injustificado à comunidade acadêmica, e outros cientistas ainda enfrentam acusações”.

“Terei mais informações para compartilhar em breve”, acrescentou o cientista.

A Iniciativa da China

Chen foi um dos cientistas mais destacados acusados pela Iniciativa da China, um programa do Departamento de Justiça americano lançado sob o governo Trump para combater a espionagem econômica e as ameaças à segurança nacional da República Popular da China.

Apesar de seu propósito declarado, uma investigação da MIT Technology Review americana descobriu que a iniciativa tem se concentrado cada vez mais em processar acadêmicos por questões de integridade científica (ocultando laços ou financiamento de entidades chinesas em formulários de concessão ou visto) em vez de espiões industriais roubando segredos comerciais. Dos casos identificados, 19 dos 77 (25%) alegaram violações da Lei de Espionagem Econômica (EEA, pela sigla em inglês), enquanto 23 casos (30%) alegaram fraude de concessão ou visto por acadêmicos.

Nossa investigação também revelou que a Iniciativa da China afeta desproporcionalmente cientistas de ascendência chinesa. Das 148 pessoas acusadas no âmbito da Iniciativa, 130 (88%) são de origem chinesa.

O caso de Chen é o oitavo caso de integridade de pesquisa a ser arquivado antes do julgamento. Em dezembro de 2021, o professor de Harvard Charles Lieber foi considerado culpado de seis acusações de declarações falsas e fraude fiscal, enquanto o julgamento do professor da Universidade do Tennessee-Knoxville (EUA), Anming Hu, o primeiro caso de integridade científica a ser julgado por um júri, terminou primeiro em anulação do julgamento e depois em absolvição total.

Banco de dados da Iniciativa da China criado pela MIT Technology Review americana com casos de integridade científica

[Gráfico]

Um caso catalisador

A acusação de Chen aumentou a conscientização e a oposição à iniciativa por causa da importância do pesquisador em seu campo e das atividades aparentemente rotineiras pelas quais ele estava sendo processado, incluindo a colaboração com uma universidade chinesa a pedido de sua instituição de origem. “Somos todos Gang Chen”, escreveu um grupo de professores do MIT na época, expressando seu apoio ao colega e suas preocupações sobre como suas próprias atividades poderiam atrair o escrutínio do governo.

“O fim do caso criminal é uma tremenda notícia para o professor Chen, e sua equipe de defesa merece elogios por seu trabalho”, disse Margaret Lewis, professora de direito da Universidade Seton Hall (EUA) que escreveu sobre a Iniciativa da China. “Mas não vamos esquecer que ele foi interrogado pela primeira vez no aeroporto há dois anos e indiciado há um ano. O custo humano e psicológico é intenso mesmo quando as acusações são retiradas”.

Em uma nota à comunidade do MIT logo após o pedido de retirada das acusações, o presidente do MIT, L. Rafael Reif, forneceu mais detalhes sobre esse custo humano. “Gang foi detido pela primeira vez no aeroporto de Logan cerca de seis semanas antes da pandemia atingir nossa comunidade, desde então, os problemas que aconteceram com ele e seus familiares foram além da imaginação”, escreveu ele, reconhecendo que “este caso também causou angústia contínua em toda a nossa comunidade, particularmente para os amigos, alunos e colegas de Gang, e para aqueles em todo o MIT e em outros lugares que são de ascendência chinesa”.

“Tendo confiado no Gang desde o início, todos podemos agradecer que um resultado justo de um processo prejudicial se aproxima. Estamos ansiosos por seu retorno completo à nossa comunidade”, disse Reif.

Lewis acrescentou: “Espero que o Departamento de Justiça americano em breve pense além dos anúncios sobre a revisão de casos individuais para uma declaração mais abrangente encerrando a Iniciativa da China”.

Mas “reinventar a Iniciativa da China não será suficiente”, disse Patrick Toomey, advogado sênior do Projeto de Segurança Nacional da União Americana pelas Liberdades Civis (ACLU, pela sigla em inglês), que representou dois pesquisadores proeminentes acusados erroneamente antes da Iniciativa da China ter sido anunciada em 2018. “O Departamento de Justiça americano deve reformar fundamentalmente suas políticas que permitem o perfilamento racial em nome da segurança nacional”.

Não são apenas acadêmicos e grupos de direitos civis que estão se manifestando quanto a isso. No ano passado, as críticas à iniciativa aumentaram de todos os lados. Noventa membros do Congresso solicitaram que o procurador-geral Merrick Garland investigasse preocupações sobre perfilamentos raciais, e ex-funcionários do Departamento de Justiça americano também defenderam uma mudança de rumo.

John Demers, ex-chefe da divisão do Departamento de Justiça que supervisiona a iniciativa, supostamente apoiou uma proposta de programas de anistia que permitiriam aos investigadores exporem vínculos anteriormente não revelados dos investigados sem medo de processo. Enquanto isso, em resposta à reportagem da MIT Technology Review americana, Andrew Lelling , o ex-procurador distrital de Massachusetts que apresentou acusações contra Chen, argumentou que a parte do programa que visava acadêmicos deveria ser encerrada. Mais seis casos de integridade de pesquisa permanecem pendentes, com quatro programados para serem julgados nesta primavera.

Algum tipo de anúncio pode estar chegando em breve: o porta-voz do Departamento de Justiça americano, Wyn Hornbuckle, disse a MIT Technology Review em um e-mail em janeiro que eles estavam “revisando a abordagem para combater as ameaças representadas pelo governo da República Popular da China” e “espera concluir a revisão e fornecer informações adicionais nas próximas semanas”.

Com reportagem adicional de Jess Aloe.

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