Em mais um golpe à Iniciativa da China, promotores se movem para arquivar um caso importante
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Em mais um golpe à Iniciativa da China, promotores se movem para arquivar um caso importante

Gang Chen, professor do MIT (EUA), foi um dos cientistas mais proeminentes acusados pela Iniciativa da China, um esforço do Departamento de Justiça americano destinado a combater a espionagem econômica e as ameaças à segurança nacional.

Em 14 de janeiro, o Departamento de Justiça dos EUA apresentou uma petição para rejeitar todas as acusações contra o professor de engenharia mecânica e nanotecnologia do MIT (Massachusetts Institute of Technology), Gang Chen, quase dois anos depois de indiciá-lo de supostamente ocultar o financiamento a entidades chinesas e seus vínculos.

Desde o início, Chen se declarou inocente e o MIT indicou que o financiamento em questão era para a universidade, e não para Chen pessoalmente. O MIT está pagando seus honorários legais. A universidade se recusou a comentar um processo judicial pendente. (A MIT Technology Review é financiada pelo MIT, mas é editorialmente independente.)

Chen foi um dos cientistas mais proeminentes acusados pela Iniciativa da China, um esforço federal lançado em 2018 para combater a espionagem econômica e as ameaças à segurança nacional da República Popular da China. Apesar desses objetivos, uma investigação da MIT Technology Review americana descobriu que a Iniciativa da China tem se concentrado cada vez mais em violações de “integridade científica”, como a de Chen, em vez de roubo de segredos comerciais.

O pedido de descarte ainda não foi apresentado, e a aprovação final cabe ao juiz. Se a moção for aprovada, o caso de Chen será o oitavo caso de integridade científica a ser indeferido antes do julgamento, de acordo com o banco de dados de casos da MIT Technology Review. Um caso adicional de integridade de pesquisa, movido contra o nanotecnólogo da Universidade de Knoxville (EUA), Anming Hu, terminou primeiro em um julgamento anulado e depois em uma absolvição total. O único caso de integridade científica da Iniciativa da China que foi julgado com sucesso diante de um júri é o de Charles Lieber, que foi considerado culpado de seis acusações de declarações falsas e fraude fiscal em dezembro. (Veja todos os casos de integridade científica aqui.)

Resultados do caso de integridade científica

Com o esperado arquivamento das acusações contra o professor do MIT, Gang Chen, 35% (em turquesa, 8 de 23) casos de integridade científica terão sido dissolvidos antes do julgamento, um caso resultando em absolvição total, 6 casos resultando em confissões de culpa e 6 ainda pendentes.

Uma série de gráficos representando os resultados para várias categorias de réus acusados de acordo com a Iniciativa da China. Os resultados variaram para os indivíduos, dependendo do tipo de caso. Por exemplo, nenhum réu de hackers ainda não viu o interior de um tribunal americano, enquanto cerca de um terço dos casos de pesquisa resultaram em indeferimento ou absolvições.

As acusações contra Gang Chen ainda não foram retiradas como observado em 14 de janeiro.

Gráfico: Eileen Guo Fonte: banco de dados da Iniciativa da China da MIT Technology Review americana. Criado com Datawrapper

Os casos de integridade científica centram-se em estudantes e acadêmicos que foram acusados de não informar totalmente relacionamentos com entidades chinesas, principalmente em formulários de concessão ou visto.

Acusação pública

Os problemas de Chen começaram em janeiro de 2020, quando ele estava retornando aos Estados Unidos de uma viagem apoiada pela universidade à China com outros professores e alunos do MIT. Detido e interrogado no Aeroporto Internacional Logan de Boston (EUA), ele foi liberado depois que seu telefone e computador foram confiscados.

Um ano depois, Chen foi preso por suspeita de fraude de concessão federal e acusado publicamente de deslealdade aos EUA, uma acusação comum em casos de espionagem, não fraude de concessão, como a equipe de defesa de Chen apontou em sua tentativa de sancionar formalmente a Procuradoria dos EUA pela declaração. Chen acabou sendo acusado de três acusações: uma por fraude eletrônica, outra por declarações falsas e a terceira por não apresentar um relatório de conta bancária estrangeira.

Mas o cerne do caso era se o nanotecnólogo havia divulgado contratos, nomeações e prêmios de entidades para a República Popular da China, incluindo um programa de talentos chinês, e mais de US$ 19 milhões em financiamento do governo chinês, enquanto recebia financiamento federal do Departamento de Energia dos Estados Unidos.

Departamento de Energia confirmou que os requisitos de concessão em 2017, quando Chen apresentou sua solicitação, não havia estipulado que ele deveria divulgar publicações na China, mas essa divulgação não afetaria suas concessões, como o Wall Street Journal noticiou pela primeira vez.

O dinheiro na peça central das alegações de fraude, US$ 25 milhões, foi destinado ao MIT para apoiar um novo centro de pesquisa colaborativa na Universidade de Ciência e Tecnologia do Sul da China, em vez de Chen individualmente. “Embora o professor Chen seja o primeiro diretor do corpo docente do MIT, sua colaboração não é individual, mas departamental, apoiada pelo Instituto”, explicou o presidente do MIT, Rafael Reif, em uma carta à comunidade do MIT no ano passado.

O caso de Chen recebeu ampla atenção porque ele é um dos cientistas mais proeminentes acusados pela iniciativa. Os membros do corpo docente do MIT escreveram uma carta aberta apoiando o acadêmico, que também refletia as preocupações mais amplas da comunidade acadêmica sobre a criminalização da atividade acadêmica padrão. “De muitas maneiras, a denúncia contra Gang Chen vai contra todos nós, ofende qualquer cidadão que valorize a ciência e o trabalho científico”, escreveram.

E agora, o que vem depois?

Com as acusações contra Chen praticamente descartadas, mais seis casos de integridade de pesquisa permanecem pendentes. Quatro estão programados para ir a julgamento nesta primavera. Enquanto isso, um número crescente de críticos díspares, incluindo associações científicas, organizações de direitos civis, legisladores e até ex- funcionários envolvidos na elaboração do programa, têm pedido o fim da Iniciativa China, ou pelo menos acabar com o foco dela em pesquisadores universitários.

O Departamento de Justiça está “revendo a abordagem para combater as ameaças apresentadas pelo governo da República Popular da China”, disse o porta-voz do departamento, Wyn Hornbuckle, à MIT Technology Review por e-mail. “Prevemos concluir a revisão e fornecer informações adicionais nas próximas semanas.” Ele encaminhou perguntas sobre o caso de Chen à Procuradoria dos EUA em Boston, que ainda não respondeu a um pedido de comentário pela Technology Review americana.

Enquanto isso, em 4 de janeiro, o Escritório de Política Científica e Tecnológica da Casa Branca publicou orientações atualizadas sobre o fortalecimento das proteções para pesquisa e desenvolvimento americano contra interferência estrangeira, que incluíam detalhes adicionais sobre os requisitos de divulgação para os investigadores principais.

Quanto a Chen, “ele está ansioso para resolver a questão criminal o mais rápido possível”, disse seu advogado, Robert Fisher, à MIT Technology Review.

Com reportagem adicional de Jess Aloe.